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计算社会学:物理学家的新研究方向

已有 6222 次阅读 2013-6-6 13:08 |系统分类:科研笔记|关键词:学者| 社会学, 物理学家

最近,日本预测,中国2050年止步中等国家 难超美国。

http://politics.people.com.cn/n/2013/0605/c70731-21743450.html

文章提到,由于中国自身的很多限制,到发展后期推动力不足,很难赶超美国。这是一个很有趣味的问题:日本到底是如何预测的,到底有多准确? 像我这样一个从物理出身的人来说,一看到这种所谓预测,我就会非常警觉: 他们用的是什么模型、什么数据/参数、什么近似。一些最有可能的做法是这样的:根据中国经济的变化规律,考虑到一些可能的变化,然后外延到2050年。这也是通常很多经济学中用到的方法,尽管细节上有所不同。

预测某个国家未来会如何,是一个非常具有挑战性的问题,我相信比物理中的多体理论要复杂得多。因为尽管多体问题很复杂,我们是有模型以及成套非常成熟的近似理论的;但是对于社会学来说,就不是这样简单了:模型是经验的,参数是经验的(要命的是不止一个参数)。还有一个很致命的问题,物理可以实验验证,但是社会学有实验验证吗?很有可能我们可以预测出任何可能的未来。

但是,无论如何,这种思考本身非常有意义,应该鼓励而不应该泯灭:它可以让社会学真正变成一门可以定量模拟的科学。长期以来,关于社会学是否是一门科学,有很多各种各样的争议。其中持有否定看法的人的主要观点应该和它的可重复性/验证性以及可定量化分析是分不开的。但是,社会学又不是研究单独个体,而是研究一个群体的行为, 从这个角度来说,个人的意志改变不了它的规律,所以社会的演化本身是有固定规律的。我们确实见到了很多这样的无可逆转的规律,比如社会的进步,国家的兴亡等等。只是很长一段时间,大家不相信我们可以用数字来描述它们。我似乎听到有人在嘲笑:嘿,哥们,你能告诉我美国什么时候灭亡吗, 2111年5月1号上午9点还是10点?

当我意识到这个问题的时候,我发现确实现在有人提出了计量社会学(computational social science)这样的概念来,具体参考下面的文献:

David Lazer et al,  http://www.sciencemag.org/content/323/5915/721.full.pdf

当然,这里研究的规律主要是人与人之间的规律,比如人与人的交往、联系等等。和我理想的计算社会学是有出入的,尽管名字相同。

写这篇文章,是因为我相信物理学家可以在里面找到自己的位置。计算社会学,总有一天不仅可以得到人与人之间的规律,而且可以预测整个社会未来的发展趋势:这些趋势包括经济规模、社会制度以及公平民主等等。物理学家最适合做这个事情,是因为物理学的精髓在于用最简化的模型来描述最普适的现象:试问一下,难道还有哪一门学科像物理一样追求模型的简单、漂亮以及精确吗?几十年之前,量子力学和DNA之间会有关系。如果有人提出它们之间的关系来,立刻会被否定掉,认为无比荒唐,但是现在,DNA可以用量子力学描述,这个已经不奇怪了。计算社会学应该也是这样的一个美丽的前景。



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